ESTAÑO (CASITERITA)

Etimología:

Derivado del griego kassíteros, Estaño.

Fórmula química:

Elemento: Estaño Sb
Mena: Casiterita SnO2.

Propiedades físicas:

Sistema: Cristalino tetragonal. Hábito: cristales prismáticos, dipiramidales, isométricos, prismáticos a aciculares. Se encuentran también en forma de granos diseminados de forma irregular, agregados ariñonados y esferolíticos. Dureza: 6,5 - 7. Densidad: 6,8 - 7. Color: blanco; la casiterita es de color marrón oscuro, pardo hasta negro. Raya: marrón clara. Brillo: metaloide o adamantino.

Descripción:

El estaño es tan maleable y dúctil, que se le puede enrollar en hojas de menos de una milésima de centímetro de espesor, que forman el papel de estaño que se usa para envolver. Se puede encontrar en arenas y gravas de llanuras aluviales, vetas, filones y/o en las profundidades de la corteza terrestre, es decir, pegmatitas, filones neumatolíticos, filones hidrotermales y saponitas.

Origen:

La formación de la casiterita está enlazada con las pegmatitas, donde se encuentra junto con la muscovita, la abita, el Cuarzo, etc, así como filones hidrotermales.

Localización:

En Venezuela no se han localizado depósitos epitermales vetiformes de estaño, o depósitos diseminados de este mineral en centros volcánicos, tales como los que abunda en Bolivia y en el norte de Argentina. Las manifestaciones de Sn, Nb y Ta en Venezuela, parecen constituir las clásicas mineralizaciones asociadas con complejos graníticos y pegmatíticos.

La zona noreste del Territorio Federal Amazonas, hoy Estado Amazonas, y la región suroccidental del Distrito Cedeño, hoy Municipio del Estado Bolívar, constituyen una de las áreas metalogénicas de Sn, Nb, Ta, Ti y Fe más interesantes de Venezuela.

Geológicamente la zona se caracteriza por la presencia de varias facies graníticas: granito rapakivi, rosado, de grano grueso, con cristales zonados de feldespato potásico; granito orbicular, de color grisáceo, denso; granito medio, típico, rosado, con gran abundancia de biotita en cristales bien desarrollados y pegmatitas con un gran desarrollo de cristales de ortosa y cuarzo hialino abundante. 

De acuerdo a los estudios geológicos y mineralógicos detallados, se concluye que la región constituye la clásica área metalogénica de Sn-Ta-Nb-Ti asociadas con granitos precámbricos extensos, complejos en facies, con presencia de diques pegmatíticos no zonados, una ausencia de sulfuros, ricos en vetas de cuarzo y con casiteritas de composición química compleja.

Aún cuando ha sido muy poca la mineralización in situ observada en las rocas ácidas (tan solo se observaron minerales metálicos complejos de Sn-Tb-Ta en algunas pegmatitas y en secuencias sieníticas), una abundante concentración de minerales puede notarse tanto en los cauces de los drenajes jóvenes como en los materiales aluvionales y eluvionales antiguos.

Estudios efectuados a través de microsonda electrónica sobre muestras de concentrados provenientes de la zona de la región de Santa Rita, la cual se encuentra rodeada de granitos, pegmatitas y sienitas, pusieron en evidencia una compleja asociación mineralógica. La casiterita es el mineral más abundante, constituyendo aproximadamente el 73% en peso de la muestra. De a cuerdo a los análisis representativos por microsonda electrónica, el mineral posee un promedio de 95% SnO2, 1,75% Nb2O5 y 2,40 % Ta2O5. Muestras de solución sólida de rutilo-rutilo tantalífero (niobífero) constituyen cerca del 70% en peso de la muestra. El porcentaje de óxido de titanio TiO2 varía entre 43 y 94%, el contenido de Nb2O5 entre 1,66 y 6,85% y el de SnO2 entre 1,2 y 4,10%. Minerales de conjunto columbita-tantalita constituyen cerca del 8% de las muestra de concentrados estudiadas. Son típicos tántalo-columbita asociados genéticamente con diferentes facies en los complejos graníticos.

Los depósitos de Sn-Ta-Nb de este tipo (diseminaciones de muy bajo tenor en facies graníticas) pueden ser la fuente para la formación de yacimientos secundarios de gran importancia económica, sobre todo en los países tropicales. Hacia este tipo de depósitos debe concentrarse principalmente la exploración en el Territorio Federal Amazonas, y en la zona occidental del Estado Bolívar.

Aplicación:

Se utiliza ampliamente para cubrir con una capa delgada las hojas de acero destinadas a la fabricación de envases para conservas alimenticias, elaboración de objetos de estaño puro, aleaciones, soldaduras, hojalata, etc. El Estaño se presenta en la corteza terrestre en forma de Casiterita, de donde se extrae. Fue descubierto por los pueblos antiguos, que lo empleaban para obtener el bronce.

Asociaciones:

Casi exclusivamente casiterita SnO2, excepcionalmente cilindrita, teallita y estannina. Otras ascociaciones son bavenita Ca4Al2Be2[(OH)2/Si9O26], sulfuro de níquel o milarita NiS, fenaquita y la fluorita. Asociado al estaño, encontramos al niobio Nb y al tántalo Ta, que se utilizan en los aceros para evitar su oxidación y aminorar la fragilidad. El tántalo se emplea para filamentos de lámparas eléctricas, como material de cátodos, para vasijas inoxidables, en la seda artificial. Ambos metales dan carburos muy duros, que se emplean como abrasivos en la industria. Son menas del niobio y tántalo, la columbita-tantalita, fergusonita, samarskita, ittrotantalita y otros.

Referencias:

HOCHLEITNER, R.(1997). Gran guía de la naturaleza Minerales y Cristales. Madrid. Edit. Everest S.A, 255 p.

KLOCKMANN, F. & P. RAMDOHR. (1955). Tratado de Mineralogía, Barcelona, Edit. Gustavo Gili S.A, 716 p.

MILOVSKI A. V y O. V. KÓNONOV. (1982). Mineralogía. Moscú. MIR, 319 p.

MINISTERIO DE MINAS E HIDROCARBUROS, DIRECCIÓN GENERAL (1963). La industria minera de Venezuela, Caracas, 79 p.

RODRIGUEZ, S. (1986). Recursos Minerales de Venezuela. Boletín del Ministerio de Energía y Minas. 15(27). Caracas, 215 p.

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