ALUMINIO (BAUXITA)

Etimología:

Del latín alumen.

Fórmula química:

Elemento: Aluminio Al,
Mena:
Bauxita AlO3(OH)


Propiedades físicas:

Aluminio:
Peso atómico: 26,9815. Número atómico: 13. Punto de ebullición: 2.450 º C. Punto de fusión: 659,70 º C.

Bauxita:
Sistema: Rómbico. Hábito: agregados criptocristalinos a escamosos finos. Dureza: 3,5 - 4. Densidad: 3,1. Color: Blanco, amarillento, incoloro; en los agregados pisolíticos exhibe tonalidades rosa a rojo. Raya: blanca a roja. Brillo: mate.

Descripción:

Es uno de los elementos más abundantes de la corteza terrestre de la cual forma más del 7%, sin embargo fue descubierto a principios del siglo XIX.

El Aluminio (Al) es un excelente conductor de calor y de electricidad. Su mayor ventaja es su ligereza, pues pesa casi tres veces menos que el acero ordinario.

La Bauxita, la cual se presenta generalmente en forma de mezcla de Gibsita Al(OH)3 y Caolinita Al2Si2O5 (OH)4, y que se conoce también como boehmita, es la materia prima de la cual se obtiene la alúmina, del procesamiento de esta se obtiene el Aluminio. Este procesamiento exige un alto consumo de energía eléctrica, debido a esto se dice que la energía eléctrica es materia prima esencial en la obtención del Aluminio. El color y la paragénesis característicos de la Bauxita excluyen cualquier posible confusión con otros minerales.

Origen:

Casi todo el Aluminio se obtiene de un mineral denominado Bauxita que se presenta exógeno en sus yacimientos, arcilla cuyo contenido metálico es de más del 40%. La Bauxita es una mena residual, producida por la meteorización de las rocas ígneas en condiciones geomorfológicas favorables

Antecedentes en Venezuela:

A partir de la Segunda Guerra Mundial, se inició la búsqueda de Bauxita, tanto por parte del Gobierno Nacional, como por compañías particulares. En mayo de 1951, se descubrió el primer yacimiento de Bauxita de relativa importancia: el cerro El Chorro, localizado en Guayana, lo cual dio motivo para declarar los cinco Distritos más orientales del Estado Bolívar como Zona de Reserva Nacional para las menas bauxíticas.

Localización:

Los depósitos de Bauxita y lateritas alumínicas en Venezuela, estan todos asociados con niveles de laterización de rocas graníticas y de carácter básico del Estado Bolívar, especialmente gabros y diabasas.

Cinco áreas presentan acumulaciones de Bauxita y lateritas alumínicas, y son:

Área de Upata: esta zona presenta varios depósitos de Bauxita, pero es el cerro El Chorro el más conocido y estudiado. El depósito se encuentra a 5 Km al noreste de Upata, Distrito Piar del Estado Bolívar. La zona bauxítica aparentemente está asociada con rocas gabroides del Grupo Imataca en contacto con cuarcitas ferruginosas muy alteradas; de acuerdo a los estudios geológicos ejecutados.

Area de Nuria: la altiplanicie de Nuria se encuentra localizada al norte de la población de Tumeremo, Distrito Roscio del Estado Bolívar. Geológicamente está enclavada dentro del Complejo de Supamo. La característica litológica esencial es una diabasa joven que intrusiona paragneises Cuarzo feldespáticos que bordean la provincia de Pastora. El cuerpo de diabasa en sus bordes aflorantes tiene un espesor superior a los 500 m. En el centro de la diabasa, morfológicamente circular, afloran rocas ácidas gnéisicas con apófisis migmatizadas hacia el contacto con la diabasa. Los depósitos de mena alumínica de la Altiplanicie de Nuria han sido originados mediante procesos de laterización de diabasas. Un dique anular de diabasas se encuentra laterizado en toda su extensión, con excepción de los bordes donde aflora la roca fresca y en las crestas centrales. De acuerdo a los estudios evaluativos, tres tipos de menas están presentes en la zona: una mena granular superior, dura compacta; una mena intermedia porosa, dura, de textura celular y una mena inferior muy porosa de color amarillo. La parte inferior del yacimiento está constituida por arcilla laterítica, blanda, terrosa y amarillenta. Los minerales esenciales en las menas son: Gibsita, Goethita, Limonita, Hematita, Cuarzo, Caolinita e Ilmenita.

Región de los Guaicas: los depósitos de Bauxita ferruginosa de la Serranía de los guaicas, localizados a 230 Km, al sur de Ciudad Bolívar y a 15 Km al oeste de Canaima, se asocian también con cuerpos de diabasas de la Formación Roraima. De acuerdo a los estudios económicos existes dos tipos de mena: una laterita arcillosa en la parte inferior y una suprayacente de Bauxita ferruginosa. El espesor promedio de la zona de Bauxita ferruginosa es de 7 m.

Región sur de la Gran Sabana: los depósitos de lateritas alumínicas y de Bauxita se ubican especialmente en dos sectores: en los alrededores de Santa Elena de Uairén, y al noroeste de San Rafael de Kamoirán.

En la región de Santa Elena de Uairén la laterita alumínica y la Bauxita, están asociadas con procesos profundos de meteorización y concentración de las diabasas de la Formación Roraima; por lo tanto, la forma del yacimiento está altamente ligada a la morfología de las rocas básicas. El depósito en el valle del río Kukenán se presenta en forma de colinas redondeadas disectadas por valles poco profundos. La costra laterítica, resistente a la erosión mecánica, permite mantener la figura armoniosa que se observa a todo lo largo del valle del río Kukenán, en Santa Elena de Uairén. La poca elevación de estas colinas y su cota fija, permite interpretarla como un horizonte continuo cortado uniformente por valles de erosión.

Dos niveles de laterización han sido detectados en la zona: costras o cortezas lateríticas propiamente dichas, y áreas de Bauxita en las cuales aparece una alta concentración de alúmina y un alto porcentaje de Gibsita. De acuerdo a la composición química, tres zonas pudieron ser reconocidas: una roca superior muy rica en hierro y pobre en SiO2 y Al2O3; una zona intermedia enriquecida en Al2O3; y una inferior con un alto contenido de SiO2. De acuerdo a los análisis mineralógicos, los principales minerales de las zonas altas son: Gibsita, Hematita y Goethita; en el nivel inferior: Caolinita, Cuarzo, Muscovita, Hematita y Gibsita.

Región de Los Pijiguaos: durante los trabajos exploratorios efectuados por la Dirección de Geología de Ministerio de Energía y Minas en el año 1974 en la región suroccidental del Distrito Cedeño, fue localizado un importante distrito de Bauxita. Los depósitos se ubican en la región de Los Pijiguaos a 130 Km al sur de Caicara y a 35 Km al este del Río Orinoco; genéticamente se asocian con el Granito de Parguaza, típica roca ácida caracterizada por su textura porfirítica inequigranular en la cual hasta el 60 % debe consistir de grandes cristales subhedrales de microclino-pertita.

El batolito de Parguaza intrusiona la secuencia volcánica de la Formación Caicara y se extiende desde las cercanías del Río Suapure hasta las inmediaciones de la ciudad de Puerto Ayacucho, y hacia el sur hasta el Río Ventuari. Todas las secuencias litológicas son de edad precámbrica, variando entre 1500 y 2200 ma. Los elementos estructurales predominantes exhiben una orientación NW-S y ENE-WSW.

El Apatito y los minerales opacos ocurren como accesorios al igual que el Circón. Los depósitos de Bauxita se desarrollaron sobre mesetas de unos 600 m de altura separadas cada una por valles profundos.

Aplicación:

El Aluminio es empleado para construir utensilios de uso doméstico, y en aleación con el hierro y otros metales, se utiliza en la construcción de vehículos, tales como aviones, trenes, automóviles, etc., y también para la edificación de puentes y edificios de muchas plantas, sus aplicaciones son cada día más numerosas. Por otro lado, la Bauxita aparte de servir como materia prima para la obtención del Aluminio, tiene otros importantes usos industriales, como en la fabricación de material refractario, abrasivos, químicos, cementos y procesos de refinación de hidrocarburos.

Asociaciones:

Gibsita [Al(OH)3], Parabauxita FeAl2(PO4)2(OH)2 8H2O, Wawellita Al3[(OH)3/(PO4)2]5H2O, Tenantita Cu3AsS3.

Estadísticas y mercado:

Este mineral venía desde hace diez años con una producción en ascenso y ahora ha tenido un severo retroceso de 20%, alcanzando 5,1 mtm en 1998, y en 1999 sólo 4,1 mtm.

La mina de Los Pijiguaos cuenta con suficientes reservas para cubrir la capacidad de la planta procesadora de alúmina, y podría exportar cualquier excedente si su producción fuese más competitiva, cosa que no se cumple, gracias a las diversas restricciones actuales de manejo y transporte, al tener que recorrer cerca de 700 Km a través del río Orinoco lo cual sólo es posible durante seis meses al año. No se debe esperar más para considerar y ejecutar otras medidas, y aprovechar la capacidad total de la actual planta procesadora de alúmina, así como también sus posibles planes de expansión, explotando otras minas de Bauxita más cercanas, se debe pensar en la ampliación de llevar esa misma planta de 3 mtm/año, que es otro proyecto aguas abajo con miras al consumo interno y a la exportación.

En 1998 se produjeron 1,7 mtm de alúmina, lo cual fue muy aceptable por estar por encima del 85% de la capacidad actual instalada de la planta, que es de dos millones de toneladas. Se estimó para 1999 que este importante producto mineral industrial, base para la obtención del Aluminio, tuvo un descenso en su producción por debajo de 1,45 millones de toneladas.

Referencias:

BALESTRINI, C. (1959) Economía Minera y Petrolera. Caracas. Universidad Central de Venezuela. 366 p.

CAMIVEN: 1999 FUE UN MAL AÑO PARA LA INDUSTRIA MINERA. Economía Hoy, Caracas, (Venezuela), 24/01/00.

HOCHLEITNER, R. (1997). Gran guía de la naturaleza Minerales y Cristales. Madrid. Edit. Everest, 255 p.

KLOCKMANN, F.& P. RAMDOHR. (1955). Tratado de Mineralogía. Barcelona.Edit. Gustavo Gili S.A., 716 p.

MILOVSKI, A. V & O. V. KÓNONOV. (1982). Mineralogía. Moscú, MIR. 319 p.

MINISTERIO DE MINAS E HIDROCARBUROS, DIRECCIÓN GENERAL (1963). La industria minera de Venezuela. Caracas. 79 p.

MINISTERIO DE MINAS E HIDROCARBUROS, DIRECCIONES DE MINAS Y DE GEOLOGÍA (1971). La industria minera en venezuela: situación y perspectivas para el desarrollo nacional. Caracas, 79 p.

RODRÍGUEZ, S. (1986). Recursos Minerales de Venezuela. Boletín del Ministerio de Energía y Minas. Caracas, 215 p.

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